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Ida Rolf es la creadora de un tipo de medicina alternativa o terapia llamada Integración Estructural, más comúnmente conocida como Rolfing®, una terapia dirigida a mejorar la alineación y el funcionamiento corporal.

Se le atribuye el descubrimiento del importante papel de la fascia y el tejido conectivo, y lo más importante, cómo se puede manipularlo para liberar la tensión y el dolor en el cuerpo. Este enfoque en el tejido conectivo lo distingue de la quiropráctica, que se centra en el sistema esquelético; y el masaje, que trabaja con los músculos.

La Dra. Rolf era una bioquímica de Nueva York que estudió métodos alternativos para trabajar con el cuerpo y la curación de los problemas en el sistema musculo esquelético en los años veinte. Se graduó de Barnard College en 1916, y en 1920 obtuvo su doctorado en química biológica del Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia. Durante los doce años siguientes, Ida Rolf trabajó en el Instituto Rockefeller, primero en el Departamento de Quimioterapia y luego en el Departamento de Química Orgánica. Eventualmente llegó al rango de Asociada. En 1927, tomó un sabático para estudiar matemáticas y física atómica en la Swiss Technical University de Zurich. Durante este tiempo, también estudió medicina homeopática en Ginebra. Su investigación, dirigida a resolver los problemas de la salud de su familia, la llevó a investigar muchos métodos terapéuticos, incluyendo la osteopatía, la medicina quiropráctica, el yoga, la técnica de Alexander y el trabajo de Korzybski sobre estados de conciencia.

En la década de 1940, ella trabajaba en Manhattan, donde su horario estaba lleno de gente que buscaba su ayuda. A pesar de que ella se consideraba una científica, muchos avances llegaron intuitivamente mientras trabajaba con discapacitados crónicos que no podía encontrar ayuda en ningún otro lugar. Las técnicas que ella desarrolló allí eventualmente se conocieron como Integración Estructural.

La Dra. Rolf desarrolló una teoría de que los dolores y achaques del cuerpo surgían de los desequilibrios o imbalances en la postura y la alineación, que fueron creados y reforzados con el tiempo por la gravedad y la reacción de los músculos y la fascia (el tejido conectivo  que rodea, envuelve y une los músculos y sostiene la estructura esquelética del cuerpo). Rolfing desarrolló como una forma de «reestructurar» los músculos y la fascia. Es un sistema enfocado en la manipulación de los tejidos blandos y la educación del movimiento que organiza todo el cuerpo con la gravedad que se logra manipulando el sistema miofascial. Es normalmente una serie de diez sesiones de manipulación manual que se llama «la receta».

Varias investigaciones han demostrado que el Rolfing crea un uso muscular más eficiente, permite al cuerpo conservar energía y crea patrones de movimiento más económicos y refinados.

Durante los años 50, ella pasó los veranos como huésped de Juan Bennett, un místico prominente y estudiante de Gurdjieff en Inglaterra. Luego, a mediados de los años 60, Fritz Perls, fundador de Gestalt Therapy, la invitó al Instituto Esalen en California, donde comenzó a entrenar a practicantes e instructores de Integración Estructural.

Su fama creció y en 1967 se formó el primer Gremio de Integración Estructural en Boulder, Colorado, y en 1971 se formó el Rolf Institute of Structural Integration.

Hoy en día se enseña Rolfing en todo el mundo junto con muchos otros métodos de «terapia estructural» o manipulación fascial inspirados en el trabajo de la Dra. Rolf.

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